Uruguay

Población total (a mediados del 2000): 3,3 millones
Cálculo aproximado de habitantes para el año 2025: 3,9 millones
Esperanza de vida al nacer: 74 años
Tasa total de fecundidad: 2,3 hijos por mujer
Ingreso per cápita (1998 en US$): $6.070


(Septiembre 2000) En lo que se refiere al envejecimiento de la población latinoamericana, los uruguayos están definitivamente a la cabeza.

Uruguay tiene la mayor proporción de personas de 60 años de edad o más, por lo que constituye la nación "más vieja" de América Latina, e incluso de todo el Hemisferio Occidental.

Las tendencias hacia menores tasas de fecundidad y mayor esperanza de vida en casi todo el mundo han hecho que el tema del envejecimiento de la población cobre una importancia sin precedente. Si bien esto es algo que normalmente se asocia con los países europeos, y otros como Canadá, Estados Unidos, Japón, Australia y Nueva Zelandia, otras naciones no tan desarrolladas están comenzando a encontrarse en la misma situación, según indica la Organización Panamericana de la Salud (OPS).

Uruguay es un ejemplo, ya que 17,3 por ciento de su población está constituida por personas de 60 años de edad o más, en comparación con 16,5 por ciento en Estados Unidos y 16,3 por ciento en Canadá , según un informe titulado Aging in the Americas into the 21st Century (Envejecimiento de la población en las Américas al comienzo del siglo XXI), producido conjuntamente por la OPS, la U.S. Census Bureau (Oficina del Censo de EE.UU.) y el National Institute on Aging.

Al igual que en otros países de América Latina y el Caribe, la reducción en la mortalidad infantil ha contribuido a elevar la esperanza de vida en Uruguay.

"Si se consideran todos los países de la región y se trata de identificar un área donde ha habido cambios considerables cuyo resultado haya sido alargar la vida de la población, es obvio que nos referimos al riesgo de muerte en los primeros años de vida", dice la Dra. Martha Peláez de la OPS. "La reducción en dicho riesgo ha sido considerable en todos los países".

Las mejoras en saneamiento, la calidad del agua potable, las vacunas y otros aspectos de salud pública han contribuido a reducir la incidencia de enfermedades contagiosas que causan la muerte entre los niños de corta edad, dice la Dra. Peláez, Asesora Regional sobre el Envejecimiento de la Población y la Salud.

En toda la región las muertes de niños menores de un año se redujeron de 81 por cada 1.000 nacimientos a principios de la década de los 1970, a 36 a finales de los noventa, según cálculos aproximados de las Naciones Unidas. En Uruguay dichas muertes se redujeron de 46 a 18 en el mismo período.

Pero no todos los países son iguales, por lo que las naciones y comunidades más ricas definitivamente se encuentran en mejores condiciones de acuerdo a la mayoría de los indicadores.

Uruguay, donde el 92 por ciento de la población vive en áreas urbanas, es una de las naciones más ricas de América del Sur, por lo que no debe sorprender que el país se encuentre más adelantado que otros, como Haití y Guatemala, en la atención que recibe su población.

En Uruguay una niña tiene una esperanza de vida al nacer de 78 años, lo que representa 27 años más que la esperanza de vida de una niña haitiana, según Population Reference Bureau (PRB). En Haití, cuya sociedad es todavía predominantemente rural, mueren a diario 103 lactantes por cada 1.000 nacimientos, lo que es siete veces superior a la tasa de mortalidad infantil en Uruguay.

La reducción en la tasa de natalidad también ha contribuido al aumento en la proporción de personas de edad avanzada. El promedio de hijos por mujer en Uruguay se redujo de tres, a principios de la década de los setenta, a 2,3 por ciento en la actualidad. Uruguay tiene actualmente la tasa de natalidad más baja de todo América del Sur, seguido de Brasil, Chile y Surinam, con 2,3 por ciento.

La reducción en la tasa de natalidad en Uruguay es el resultado, entre otras cosas, de los grandes logros hechos por el país en el área de educación. La tasa de alfabetización entre adultos es alta, siendo superior la de la población femenina, según datos del Fondo de las Naciones Unidas para la Infancia. El informe de UNICEF sobre el Estado Mundial de la Infancia 2000 indica que el 98 por ciento de la población femenina uruguaya de 15 años en adelante saben leer y escribir, comparado con el 97 por ciento de los varones.


Yvette Collymore es redactora senior del Population Reference Bureau.