(Mayo 2011) El precio internacional de los alimentos ha ido en aumento con la consiguiente amenaza de alcanzar niveles récord en los próximos meses si se mantiene la tendencia. La demanda internacional creciente debida al aumento de la población mundial y al giro en los patrones de consumo, y la menor cantidad de oferta debida a problemas climáticos produjo un aumento del 15% en el índice del precio de los alimentos publicado por el Banco Mundial entre octubre de 2010 y enero de 2011.1 El índice aumentó el 29% entre febrero de 2010 y febrero de 2011. En enero, el índice del precio de los alimentos de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) llegó a su máximo nivel desde que empezó el seguimiento en 1990.2 Si bien no todos los países se ven afectados por igual, la reciente volatilidad es particularmente alarmante en las regiones donde la población gasta más de la mitad de sus ingresos en alimentos.

Los precios internacionales de los alimentos llegan a niveles récord, perjudicando a los sectores pobres de países con bajos y medianos ingresos

Una combinación de regímenes climáticos desfavorables en todo el mundo y la incertidumbre con respecto a las cosechas de trigo en China han afectado la oferta internacional de alimentos. El calor extremo y la sequía de 2010 en la ex Unión Soviética redujeron drásticamente la producción de trigo y produjo un fuerte impacto en la oferta internacional de trigo. El clima extremadamente seco en Brasil, uno de los principales exportadores, contribuyó en gran medida a la falta de azúcar, soja y maíz. Las lluvias e inundaciones devastadoras en Australia perjudicaron la cosecha de trigo y redujeron el rendimiento de la cosecha de azúcar. Además, una grave sequía en China amenaza la cosecha del cultivo de trigo del país y ha llevado a la FAO a emitir un alerta especial, caracterizando la situación actual como "un problema serio potencialmente."3 Durante décadas, China ha confiado en su producción interna de granos y estuvo fuera del mercado internacional de granos. Sin embargo, si la sequía destruye una parte importante de la cosecha y China tiene que importar granos para satisfacer el mercado interno, el impacto puede afectar al mercado mundial y provocar aumentos aún más bruscos en los precios internacionales. Como resultado de su poder de compra, China puede ofrecer precios más elevados en los mercados internacionales y asegurar la provisión para abastecer su mercado interno. Una población internacional en aumento, la mayor dependencia de los cultivos como productores de biocombustibles y el cambio en las dietas lleva a un aumento permanente en la demanda colectiva de alimentos y al aumento cada vez mayor de la brecha entre la oferta y la demanda. Dada la probabilidad de que continúen la volatilidad de los precios y el aumento de la demanda, "necesitamos medidas globales para hacer un mejor trabajo para alimentar a la población antes de enfrentar los futuros desafíos de tener que alimentar a una población mundial que presuntamente llegará a los nueve mil millones de habitantes 2050," afirmó Robert Zoellick, presidente del Banco Mundial.4

Según el índice del Banco Mundial, el precio internacional del azúcar alcanzó su pico máximo en 30 años a principios de 2011, después de aumentar un 12% desde enero de 2010. El precio de los aceites comestibles ha aumentado un 73% desde junio de 2010. Entre los granos, el precio del trigo sufrió el mayor aumento, y llegó a más del doble entre junio de 2010 y enero de 2011. El precio del maíz se ha visto afectado por el alza en el mercado del trigo y el aceite, y subió un 73% durante la segunda mitad de 2010. Otros productos comestibles que contribuyeron a la diversidad de la dieta, como las verduras y legumbres, también experimentaron importantes aumentos de precios. Los precios no aumentan en la misma proporción en todos los países; los mercados internos se ven afectados según la medida en la que los gobiernos pueden proteger a sus habitantes del alza internacional de precios a través del uso de subsidios, impuestos sobre las exportaciones y aumento de la producción interna.


Figura 1
Cambio en los precios de las materias primas, enero de 2010 a enero de 2011

Fuente: Banco Mundial, "Commodity Price Data (Pink Sheet)" en http://siteresources.worldbank.org/INTDAILYPROSPECTS/Resources/Pnk_0411.pdf, del 1 de abril de 2011.


Si bien el precio de los alimentos había aumentado durante siete meses consecutivos hasta febrero de 2011, el precio de todos los artículos no había aumentado al mismo ritmo (ver Figura 1). Según el alerta sobre el precio de los alimentos emitido por el Banco Mundial, esto diferencia la situación actual del aumento de los precios de 2008, cuando se produjeron violentos saqueos en procura de alimentos en todos los países en desarrollo. Los precios de la carne se mantuvieron relativamente estables durante el año pasado. Después de las buenas cosechas de los países exportadores, el precio internacional del arroz a fines de 2010 resultó inferior al de comienzos de ese año, y se mantiene un 70% por debajo de su pico en 2008. Por lo tanto, el arroz constituye el grano más accesible para los pobres y esto ha evitado que más cantidad de personas se hundan en la pobreza y en la desnutrición. Al mismo tiempo, algunas economías de Asia han contemplado notables alzas en el precio del arroz. En Vietnam, Bangladesh e Indonesia—todos países con alto consumo de arroz—los precios del mercado interno aumentaron más del 30% en el último año.5

El aumento desproporcionado de los precios de los alimentos perjudica a los pobres en los países en desarrollo. Esto es especialmente cierto en los países en los que las personas gastan la mayor parte de sus ingresos en alimentos y basan su alimentación en un producto alimenticio específico. Si bien algunos agricultores y productores de alimentos se benefician con mayores ingresos, el efecto neto del alza de los precios es el aumento de la cantidad de pobres. El Banco Mundial estima que 44 millones de personas más han caído bajo la línea de pobreza en los países en desarrollo como resultado del aumento de precio de los alimentos. En general, el número de personas con hambre crónico comenzó a aumentar de nuevo después de un breve descenso a 925 millones en 2010 (ver Figura 2). Según Zoellick, "la tendencia hacia la cifra de mil millones se torna preocupante. Los precios internacionales de los alimentos están trepando a niveles peligrosos y amenaza a decenas de millones de pobres en todo el mundo."6


Figura 2
Distribución de personas desnutridas en el mundo en 2010 (en millones)

Fuente: División Estadísticas de la FAO, en www.fao.org/economic/ess/en/, el 7 de abril de 2011.


India especialmente afectada por los precios elevados

Los precios de los alimentos aumentan con más rapidez que en otras economías más importantes. A medida que la población del país sigue creciendo y se eleva el ingreso de las clases medias hay mayor presión sobre el gobierno para proveer alimentos para todo el país. A pesar del rápido crecimiento económico de la última década, India aún debe realizar grandes esfuerzos para alimentar a su población: Según la Encuesta Nacional de Salud Familiar de 2005/2006, el 40% de los niños de menos de 3 años tenía deficiencia de peso y el 45% presentaba raquitismo.7 La falta de inversión mantuvo la productividad del mercado agropecuario interno en bajos niveles ya que la producción de alimentos para el mercado interno sigue realizándose principamente en forma manuales. En 2008/2009, la agricultura empleaba aproximadamente el 52% de la fuerza de trabajo pero sólo daba cuenta del 13% del PBI de la India.8 La agricultura y los cultivos siguen siendo ineficaces e inadecuados para alimentar una población de 1200 millones de habitantes. La baja producción y un verano inusualmente húmedo en 2010 contribuyeron a la inflación que aqueja actualmente al sector alimenticio interno que llegó a un índice del 16% anual en enero de 2011. Esta cifra compuesta oculta el aumento de precio de ciertos productos básicos, como la cebolla y el ajo, que aumentaron un 71% el año pasado. Este brusco aumento es más preocupante para el 41% de la población de la India que vive con un presupuesto diario de US$1,25 o menos y gasta la mayor parte de sus ingresos en alimentos, cuando incluso los elementos básicos se están volviendo inalcanzables.9 El gobierno ha respondido a la crisis actual otorgando importantes subsidios al agro e importando mayor cantidad de productos básicos, como lentejas y legumbres, para asegurar el abastecimiento. También impuso restricciones a las exportaciones de ciertos productos para reservarlos para el consumo interno.10 Sin embargo, estas políticas sólo pueden proporcionar soluciones transitorias: se necesita invertir a largo plazo en investigación agropecuaria para mejorar la calidad de las semillas, las técnicas de irrigación y modernizar otros componentes de la producción.11


Kata Fustos realiza una pasantía en Comunicaciones en el Population Reference Bureau.


Referencias

  1. World Bank, "Food Price Watch" (February 2011), accessed at www.worldbank.org/foodcrisis/food_price_watch_report_feb2011.html, on Feb. 17, 2011.
  2. Food and Agriculture Organization of the United Nations (FAO), "Global Food Price Monitor" (Feb. 3, 2011), accessed at www.fao.org/giews/english/gfpm/GFPM_02_2011.pdf, on Feb. 16, 2011.
  3. FAO Global Information and Early Warning System on Food and Agriculture, "Special Alert: A Severe Winter Drought in the North China Plain May Put Wheat Production at Risk" (Feb. 8, 2011).
  4. World Bank, "Food Security Fears Rise Along With Prices" (April 2011), accessed at http://go.worldbank.org/VCXQZNWRA0, on April 7, 2011.
  5. World Bank, "Food Price Watch" and FAO, "Global Food Price Monitor."
  6. "Food Price Hike Drives 44 Million People into Poverty," World Bank Press Release No: 2011/333/PREM (Feb. 15, 2011), accessed at http://go.worldbank.org/OFGV8BZN20, on Feb. 17, 2011.
  7. National Family Heath Survey, "Key Indicators for India" (2005-06), accessed at www.nfhsindia.org/pdf/India.pdf, on Feb. 16, 2011.
  8. Ministry of Finance, Government of India, "Economic Survey 2010-11" (February 2011).
  9. UNDP, "Multidimensional Poverty Index," accessed at http://hdr.undp.org/en/media/HDR_2010_EN_Table5_reprint.pdf, on Feb. 17, 2011.
  10. Corey Flintoff, "Food Price Surge Puts Strain on India's Poor," NPR (Jan. 6, 2011).
  11. Renuka Mahadevan, "Productivity Growth in Indian Agriculture: The Role of Globalization and Economic Reform" Asia-Pacific Development Journal Vol. 10, No. 2, December 2003.